За основные количественные характеристики климата принимались средние значения метеорологических элементов. Поэтому и климат стали определять как среднее состояние атмосферы. Такое понятие о климате было естественно на той стадии развития науки, однако оно затушевывало диалектический характер его формирования.

Более правильное представление о климате стало складываться после того, как достаточно хорошо были изучены причины его формирования или так называемые климатообразующие факторы астрономические, географические и зависящие от них циркуляционные. К ним относятся: солнечная радиация, атмосферная циркуляция и связанный с нею влагооборот, характер земной поверхности. Этими факторами и их взаимодействием определяется погода — состояние атмосферы за короткий промежуток времени. Погода очень изменчива, так как атмосферные процессы непрерывно меняются во времени. Поэтому если оценка погоды за короткий промежуток времени не составляет затруднений, то за длительные периоды (месяц и более) погоду можно оценить лишь по преобладанию того или иного состояния атмосферы. Однако в каждой местности существует закономерная последовательность атмосферных процессов, создающая те или иные условия погоды, многолетний режим которых и образует климат. Отсюда вытекает его определение: климат — это совокупность и последовательная смена всех возможных в данной местности состояний атмосферы (условий погоды), формирующихся в результате непрерывного воздействия различных климатообразующих факторов.

Условия формирования климата данного места зависят от широты места, высоты над уровнем моря, от положения относительно океанов, морей и других больших водоемов, от формы рельефа, характера поверхности почвы, растительного и снежного покрова. Географические факторы оказывают влияние на распределение солнечной радиации, поступающей к Земле, на циркуляцию атмосферы и влагооборот. Количество прямой солнечной радиации, приходящей к поверхности Земли, пропорционально синусу угла падения лучей, определяется широтой места и зависит от продолжительности дня, а следовательно, и от времени года.